北京时间7月1日消息,据国外媒体报道,科学家们有朝一日也许能“操纵”人们的大脑、从而杜绝创伤性记忆对心智的情绪影响,大脑中的一处小型结构也许是未来治疗抑郁症、焦虑症、以及创伤后应激障碍症(PTSD)的关键,医生们可以利用这一结构,强化患者的正面记忆、或抑制负面记忆。

大脑中有一处形状类似腰果的结构,名叫海马体,其中储存着构成回忆的感官和情绪信息。这些回忆可能是正面的,也可能是负面的。世上不存在两段完全相同的回忆,我们拥有的每段回忆都储存在一套独特的脑细胞组合中,其中包含着与这段回忆相关的所有环境与情绪信息。海马体本身虽然很小,但含有许多不同的子区域,这些子区域协同合作,便能唤起一段特定回忆的构成要素,只要你知道该刺激海马体中的哪个区域,就能轻易操纵记忆。未来有一天,这项技术也许可以为受负面记忆困扰的人们提供定制化治疗方案。

许多精神障碍症——特别是创伤后应激障碍症,产生的基础都是患者经历了一段创伤性的事件,且始终无法从中走出,因为他们总是一而再、再而三地回忆起当时感受到的恐惧,研究显示,创伤性记忆会成为沉重的情绪枷锁,如果人为激活海马体底部的记忆细胞,这些负面记忆便会使人更加痛苦难当,而与之相反,若刺激海马体顶部的记忆细胞,痛苦记忆对人们情绪的影响则会有所减轻,让人们回想起这段记忆时、感觉不再那么痛苦。

至少在小鼠身上的实验结论是这样。

利用光遗传学技术,科学家对海马体中的不同记忆细胞分别做了标记,在激活这几类记忆细胞时,雄性小鼠会分别生成新的正面、中性和负面经历记忆,例如,正面经历可能是与一只雌鼠相遇时的情景,负面经历则可能是脚上轻微触电的感觉。接下来,通过识别哪些细胞参与了记忆形成过程(他们使用了一种发光绿色蛋白质,在细胞被激活时会随之亮起),他们之后利用激光激活相关记忆细胞、又成功唤起了与之对应的特定记忆。

他们的研究显示,海马体的顶部和底部扮演着截然不同的角色,激活海马体顶部似乎类似于暴露疗法,通过让负面记忆释放出来、达到终结创伤的目的,但激活海马体底部则会导致实验对象产生经久不散的恐惧感、并引发与焦虑相关的行为变化,说明当某段记忆伴随的情绪过于强烈时,这部分脑区也可能过于活跃,因此使患者感到衰弱。

两处脑区之间的区别十分明显,说明如果能对海马体底部的活跃度进行抑制,也许有助于治疗创伤后应激障碍症和焦虑障碍症,这一发现也许还是增强认知能力的关键,就像2011年的电影《永无止境》中,主角服用了一种特殊药片后,记忆力和大脑功能都显著增强。

记忆操纵仍是个新兴领域……这项研究听上去有些像科幻作品,但其实相当于‘预演’了一下我们人为增强或抑制记忆的能力,我们距离在人类身上运用该技术还有很远,但这一概念已经得到了验证。

虽然小鼠大脑和人类大脑差别很大,但研究小鼠大脑中的基本原理也能帮助该团队绘制出人类大脑中的记忆运作蓝图。能够按需求激活特定记忆、以及大脑中与记忆相关的特定脑区,可以让研究人员明确不同脑区被过度激活时产生的副作用。